Previa de la conferencia australiana

La temporada de Super Rugby está otra vez a la vuelta de la esquina. Parece que ha llegado antes de lo esperado, y así es, ya que la primera ronda arranca el viernes 31 de enero – dos semanas antes que en 2019.

BRUMBIES
Entrenador: Dan McKellar.
Capitán: Allan Alaalatoa.
El año pasado: Brumbies fue el equipo australiano con más éxito en 2019 y uno de los conjuntos mejor preparado de la competencia, forzando su camino hacia la semifinal antes de verse superados por Jaguares en Buenos Aires. Después de un comienzo con altibajos, con cuatro victorias en los primeros ocho partidos – incluyendo el memorable triunfo por 54-17 ante Chiefs en la Fecha 2 – una racha invicta de seis partidos para terminar la temporada demostró su mejora y le dio la confianza necesaria de cara a las finales. Su maul quizá haya sido la principal razón de su progreso. Terminando el año con 11 tries, Folau Fainga’a fue quizá el eje principal de los mauls ganadores de partidos de Brumbies, y su decisión de mantener la pelota arriba en el frente en los últimos partidos resultó ser fundamental. Sus backs explosivos, incluyendo a Toni Pulu y Tom Banks, de todas maneras, lograron encontrar la manera de hacer que funcione y lograron grandes contribuciones. Habiendo jugado apenas tres partidos en toda la temporada, David Pocock decidió que ya era hora de dar por terminada su carrera en Super Rugby; el entrenador Dan McKellar quizá hasta se haya sentido frustrado por la situación de Pocock, pero para la mitad de la temporada su ausencia ya no se notaba mientras que Locky McCaffrey, Pete Samu y Tom Cusack tomaron las riendas en diferentes circunstancias.
Este año: A pesar de la pérdida de Pocock, Christian Lealiifano, Rory Arnold y Sam Carter, McKellar y Brumbies debería ser salvado por su aparición en las semifinales desde 2016 y el plan de juego sólido que desarrolló en 2019. Si nos referimos a su primera línea con Allan Alaalatoa, Scott Sio, James Slipper y Fainga’a, se debería esperar ver mover la pelota con la misma frecuencia en 2020. Pero no caigan en la trampa de creer que Brumbies no hará un rugby excitante. Con Banks y Pulu en los bordes y Tevita Kuridrani al lado del hombre reclutado de la NRL, Solome Kata por el medio, el línea de backs tiene fuerza. La gran duda es si su combinación 9-10 habrá encontrado su mejor estado de cara al 31 de enero. Joe Powell se ha adueñado de su posición en las últimas tres temporadas y no la cederá con facilidad, pero McKellar quizá no esté tan seguro en la suya. Con Lealiifano, Wharenui Hawera, y Jordan Jackson-Hope avanzando por sus propios caminos, el Junior Wallaby Noah Lolesio va a tener la oportunidad de sumar tiempo de juego en el nivel del Super Rugby; pero podría ser puesto a prueba por Bayley Kuenzle y Reesjan Pasitoa. El tema de que McKellar pueda encontrar la manera adecuada de fusionar un equipo repleto de talento, determinará si Brumbies se hunde o sale a flote en 2020.
Partidos: Reds (L), Rebels (L), Highlanders (L), Chiefs (V), Fecha libre, Sunwolves (V), Waratahs (L), Blues (V), Reds (V), Hurricanes (L), Jaguares (L), Fecha libre, Sharks (V), Bulls (V), Stormers (L), Rebels (V), Waratahs (V), Sunwolves (L).
Resultado esperado en la conferencia: Primero

REBELS
Entrenador: Dave Wessels.
Capitán: Dane Haylett-Petty.
El año pasado: Otro año, otra oportunidad perdida de llegar a sus primeras finales. Rebels, arrancó 2019 con un gran golpe, quedando invictos en las primeras cuatro fechas y ubicándose en la cima de la conferencia australiana. Tenía mucho talento en un plantel que incluía a Will Genia y Quade Cooper. El dúo aportó el estilo y la elegancia, mientras que sus forwards internacionales aportaron la fuerza en el frente. Pero en la mitad de la temporada, el juego comenzó a fallar. Con un estilo de ataque pleno, por lo general sus rivales descifraron su plan de juego hacia el final de la temporada por lo que ganó apenas dos de sus últimos nueve partidos. La inconsistencia y la “suavidad”, según el entrenador Dave Wessels, se habían instalado y en las últimas dos rondas todo colapsó. Una paliza por 66-0 en manos de Crusaders en Christchurch en la penúltima ronda y una vergonzosa caída 59-8 una semana después, hicieron que una campaña que había arrancado con tantas promesas, terminara de manera cabizbaja.
Este año: Después de dos temporadas prometedoras bajo el mando de Wessels, la presión ahora está sobre el joven para que lleve a Melbourne a sus primeras finales. Pero con la pérdida de Adam Coleman, Will Genia, Quade Cooper y Jack Maddocks, eso será un tanto difícil. Matt Toomua, que llegó a fines de la temporada pasada, compensará la ausencia de Cooper, mientras que el medio scrum de Fiji, Frank Lomani, es un reemplazo más que adecuado para Genia. Wessels ha adquirido talento defensivo con Michael Wells, Ruan Smith y el ex astro del equipo sub-20 de Australia, Andrew Kellaway, sobre todo después de que su equipo usó la menor cantidad de jugadores en 2019. Sin embargo, el plan de juego de Rebels de 2019 necesitará una actualización; el antiguo entrenador de ataque de los Wallabies, Shaun Berne, probablemente hará algunos cambios, y en las primeras semanas podremos ver qué tan efectivos realmente son.
Partidos: Sunwolves (V), Brumbies (V), Waratahs (L), Sharks (L), Highlanders (V), Lions (L), Fecha libre, Sunwolves (L), Stormers (V), Jaguares (V), Reds (V), Crusaders (L), Blues (L), Waratahs (V), Fecha libre, Brumbies (L), Chiefs (V), Reds (L).
Resultado esperado en la conferencia: Cuarto

REDS
Entrenador: Brad Thorn.
Capitán: Liam Wright.
El año pasado: Ha sido otro año de transición para Reds en 2019, pero los jugadores y los fanáticos tenían una mejor idea qué esperar. Un equipo joven, su temporada arrancó lentamente y tuvieron su primera victoria recién en la Fecha 4 contra Sunwolves. Terminó con seis victorias en total, las mismas que en 2018. A pesar de la falta de resultados, hubo buenos momentos. Jordan Petaia sólo logró dos partidos para Queensland antes de la lesión, pero fue una revelación para el equipo, mientras el Junior Wallaby Isaac Lucas sumó ocho encuentros, anunciándose a sí mismo con una estrella del futuro. Pero fue la actuación sobresaliente de Samu Kerevi la que pasó a ser uno de los puntos sobresalientes de la temporada, con el capitán de Reds demostrando ser uno de los jugadores individuales más dominantes de 2019. Desde la perspectiva del equipo, fue la victoria de Reds ante Sharks de visitantes en Sudáfrica la que demostró su verdadero potencial, pero la falta de experiencia y la inconsistencia hicieron que termine cuarto en la conferencia de Australia y fuera de carrera de cara a las finales.
Este año: Con apenas un jugador por encima de los 30 – la nueva incorporación, Henry Speight – las expectativas con este equipo joven de Reds serán altas de cara a 2020. Con dos años para solidificar su plan de juego y asegurarse su alineación, Thorn no tendrá mucho margen para el error cuando se hable de resultados este año. Con un James O’Connor maduro sumándose, la línea de backs tendrá algo de chispa en lo que por momentos ha sido un ataque desarticulado. Pero Petaia es quien más entusiasma a Thorn después de su gran performance en la Copa del Mundo. La capacidad de este joven de 21 años de mantenerse alejado de las lesiones en 2020 será fundamental para este plantel, mientras que el crecimiento de Taniela Tupou como uno de los mejores de Australia verá a Reds finalmente entrando entre los mejores de la competencia. Será puesto a prueba desde la primer fecha con un viaje a Canberra, Johannesburgo y Buenos Aires para arrancar la campaña, pero si logra al menos una victoria en la gira, podrá arrancar de manera sólida.
Partidos: Brumbies (V), Lions (V), Jaguares (V), Sunwolves (L), Sharks (L), Crusaders (V), Bulls (L), Fecha libre, Brumbies (L), Sunwolves (V), Rebels (L), Waratahs (V), Highlanders (L), Fecha libre, Blues (V), Waratahs (L), Hurricanes (L), Rebels (V).
Resultado esperado en la conferencia: Segundo

SUNWOLVES
Entrenador: Naoya Okubo.
Capitán: A determinar.
El año pasado: La noticia a mediados de la temporada de la eventual partida de Super Rugby después de 2020 fue un golpe bajo para este equipo en dificultades pero entretenido, y eso sin dudas ha producido un impacto en sus resultados. Al asegurarse dos victorias en las primeras rondas — Chiefs (Ronda 3) y Waratahs (Ronda 7) –Sunwolves renovó su juego de ataque de 2018 para pasar a ser más competitivos, pero a partir de la mitad los resultados comenzó a flaquear. Con dos caídas, Sunwolves terminó la temporada con una diferencia de puntos de -290 y por tercera temporada finalizó el año en el fondo de la tabla general.
Este año: En su última temporada de Super Rugby, Sunwolves se ha visto asolado por los abandonos. Recibiendo a un nuevo entrenador y cerca de 30 miembros nuevos en el equipo, Sunwolves no se parece en nada a la franquicia japonesa de 2019, aunque es poco probable que con eso cambie su record de victorias. La firma del inglés, Ben Te’o le aportará experiencia entre los backs, pero es poco probable que eso sea suficiente en la conferencia australiana. Sunwolves sin dudas aportará su entretenido plan de juego, pero esperen muchas derrotas.
Partidos: Rebels (L), Fecha libre, Chiefs (L), Reds (V), Hurricanes (V), Brumbies (L), Crusaders (L), Rebels (V), Waratahs (V), Reds (L), Fecha libre, Lions (V), Bulls (V), Jaguares (L), Waratahs (L), Stormers (L), Highlanders (V), Brumbies (V).
Resultado esperado en la conferencia: Quinto

WARATAHS
Entrenador: Rob Penney.
Capitán: Rob Simmons.
El año pasado: En una temporada que contó con más drama fuera de la cancha que momentos destacados dentro de la misma, Waratahs se perdió las finales por segunda vez en tres años y con actuaciones para el olvido. Además, por segundo año consecutivo, tuvo que lidiar con los posteos homofóbicos de Israel Folau que hicieron que el fullback estelar quedara fuera del equipo y Waratahs terminara en tribunales junto con la federación de Australia por una demanda de despido sin causa. Su ausencia y el impacto de este problema no pueden ser ignorados, a pesar de los impresionantes esfuerzos de Kurtley Beale con la camiseta 15, el equipo terminó en el décimo lugar en cuanto a tries anotados en 2019, superando sólo a Sunwolves en la conferencia australiana. Un punto positivo, sin embargo, vino de la mano de su estructura defensiva, pasando a la mitad de la tabla en cuanto porcentaje de tackles en 2018 para liderar la tabla en 2019. Su sorpresiva victoria por 20-12 ante Crusaders en Sídney quizá fue el momento más memorable de su campaña mientras que terminó con la racha invicta de los neozelandeses con un gran esfuerzo defensivo.
Este año: Es un mix de los viejos y los nuevos en 2020. Con un nuevo entrenador, Rob Penney, nuevos titulares como aperturas en Kurtley Beale, Mack Mason o el Junior Wallaby Will Harrison y el potencial debut del Junior Wallaby Mark Nawaqanitawase como fullback. A pesar de haberse hecho cargo del puesto hace apenas meses, los fanáticos de Waratahs esperarán mucho de Penney, incluyendo un regreso a las finales. Una de sus primeras tareas será cambiar sus estructuras de ataque y mejorar sus jugadas. El equipo anotó apenas 46 tries en comparación con los 82 de Crusaders, los 71 de Brumbies y los 68 de Hurricanes, mientras que quedó en la mitad de la tabla en cuanto a victorias por scrum y lineouts. Abrir la temporada en Christchurch será la gran prueba para Penney y debería darles a los fanáticos un indicio de qué es lo que podrán esperar el resto de 2020. Experiencia Wallabie con talento joven puede ser un mix interesante, lo que hay que ver es cómo la generación joven maneja la transición a Super Rugby, ese será el factor determinante de cara a su regreso a los playoffs.
Partidos: Crusaders (V), Blues (L), Rebels (V), Fecha libre, Lions (L), Chiefs (L), Brumbies (V), Bulls (L), Sunwolves (L), Stormers (V), Sharks (L), Reds (L), Fecha libre, Rebels (L), Sunwolves (V), Reds (V), Brumbies (L), Hurricanes (V).
Resultado esperado en la conferencia: Tercero

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