Previa de la conferencia neozelandesa


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Previa de la conferencia neozelandesa

La lista de los jugadores que dejan sus equipos en las cinco franquicias de Nueva Zelanda es como un quién es quién de las grandes figuras del rugby.

Además, hay dos entrenadores nuevos y un puñado de pases.

BLUES
Entrenador: Leon MacDonald.
Capitán: Patrick Tuipulotu.
El año pasado: Aquí insertamos un disco rayado. 2019 resultó ser otro año en el que Blues amenazó con mejorar, pero volvieron a hacer lo mismo de siempre. Tras suceder a Tana Umaga como entrenador, Leon MacDonald no logró tener un impacto en su primera temporada en el cargo y Blues terminó con una marca de 5-10-1 que los dejó en 13er lugar. Seis de las derrotas fueron por siete puntos o menos, pero Blues no logró ganar de visitante, en tanto que sus dificultades contra las franquicias neozelandesas, en particular, continuaron. Ciertamente tuvieron problemas de lesiones. Sonny Bill Williams, Stephen Perofeta y Patrick Tuipulotu estuvieron fuera, mientras que los llamados a los All Blacks también perjudicó sus continuidades. Al no tener la profundidad del resto de las franquicias kiwis, Blues tuvo dificultades para mantenerse a la altura, aunque el tercera línea Tom Robinson brilló sobre el resto.
Este año: ¿Cuál es el valor de un jugador nuevo en un equipo de perpetuo bajo rendimiento que parece perdido? Todo depende de quién sea ese jugador, claro, y ciertamente ayuda que Blues haya salido a buscar al dos veces jugador del año de World Rugby, Beauden Barrett. Ni por un segundo crean que Barrett encajará en la posición de fullback con la misma naturalidad que en los All Blacks; Blues lo incorporó para que resuelva sus problemas de conducción. Pero tendrán que esperar algunas semanas, ya que Barrett extenderá su descanso tras un 2019 agotador. ¿Logrará MacDonald poner al resto del plantel en condiciones antes de la llegada de Barrett? No hay escasez de talento entre los backs y los forwards -los hermanos Ioane, Robinson, Dalton Papali’i, Ofa Tu’ungafasi, Caleb Clarke y compañía- para trabajar, y si evaluamos en detalle las estadísticas de Blues podemos ver que su defensa fue sólida en 2019. Definitivamente estás haciendo algo bien cuando erran la menor cantidad de tackles y marcaron la quinta menor cantidad de tries en el torneo… Así que no hay presión sobre Barrett para encender la chispa ofensiva.
Partidos: Chiefs [L], Waratahs [V], Crusaders [L], Bulls [V], Stormers [V], Hurricanes [V], Lions [L], Brumbies [L], Fecha libre, Crusaders [V], Hurricanes [L], Jaguares [L], Rebels [V], Highlanders [V], Chiefs [V], Fecha libre, Highlanders [L].
Resultado esperado en la conferencia: Cuarto

CHIEFS
Entrenador: Warren Gatland.
Capitán: Sam Cane.
El año pasado: Considerando que perdieron al apertura Damian McKenzie en plena temporada y que no contaron con su estelar ala Sam Cane hasta las últimas semanas de la temporada regular, es muy destacable que Chiefs haya llegado a cuartos de final. Además, estuvo cerca de eliminar a Jaguares de visitante, pero un enérgico esfuerzo defensivo del equipo local le negó su segundo triunfo del año en Buenos Aires y un lugar en semifinales. El medio scrum Brad Weber fue una figura destacada durante el año, y Luke Jacobson se metió en el radar de los All Blacks antes de que una conmoción cerebral lo dejara afuera de su sueño mundialista. En definitiva, el entrenador saliente de Chiefs, Colin Cooper, podría estar orgulloso de la forma en que su equipo desafió los pronósticos durante una temporada en la que el estelar segunda línea Brodie Retallick también tuvo una participación interrumpida.
Este año: ¿Han oído hablar de un tal Warren Gatland? ¿Les suena? Sí, el entrenador veterano de Gales y los British & Irish Lions finalmente regresó a Nueva Zelanda, y es oportuno que lo haga con el negro, rojo y amarillo que vistió como jugador. Y trajo con él a Aaron Cruden. El ex apertura de los All Blacks regresa a Chiefs luego de un ciclo en Francia con resultados encontrados. El regreso de Cruden significa que McKenzie probablemente volverá a jugar de fullback, con una excelente línea de backs que también contará con Weber, el centro de los All Blacks, Anton Lienert-Brown y unos rápidos definidores como Sean Wainui, Solomon Alaimano, Etene Nanai-Seturo y Shaun Stevenson. No contará con Retallick dado que se fue a Japón, pero por lo demás el pack tiene una linda combinación de experiencia All Black en Cane, Angus Ta’avoa y Atu Moli con trabajadores como Lachlan Boshier, Pita Gus Sowakula y Tyler Ardron. Si McKenzie logra recuperar su mejor nivel luego de una cirugía en el ligamento cruzado anterior, entonces Chiefs tiene plantel para competir por el título de la conferencia neozelandesa. La incógnita es el estilo de rugby que buscará implementar Gatland; los fans de Chiefs esperan que sea un poco más atractivo con respecto al de su último partido con Gales (la opaca derrota ante Sudáfrica en las semifinales del Mundial).
Partidos: Blues [V], Crusaders [L], Sunwolves [V], Brumbies [L], Fecha libre, Waratahs [V], Hurricanes [L], Sharks [V], Lions [V], Bulls [L], Highlanders [V], Fecha libre, Stormers [L], Hurricanes [V], Highlanders [L], Blues [L], Rebels [L], Crusaders [V].
Resultado esperado en la conferencia: Primero

CRUSADERS
Entrenador: Scott Robertson.
Capitán: Scott Barrett.
El año pasado: ¿Qué queda por decir sobre el Crusaders de Scott Robertson que no se haya dicho ya? Tres títulos en tres años. El gigante rojo y negro de la década del 2000 volvió a levantarse sobre el final de la década siguiente, y la única sorpresa es que los títulos hayan llegado tras las salidas de la dupla All Black Richie McCaw – Dan Carter. Puede que el triunfo de 2019 haya sido el más difícil de Crusaders, pero no únicamente por el hecho de que llegó tras una serie de descansos de miembros de los All Blacks, sino también por el intenso momento en el que la franquicia quedó sumida tras los ataques terroristas en Christchurch. También hubo algunas faltas menores fuera de la cancha en Sudáfrica. Pero de alguna manera Robertson se las arregló para conducir a su equipo al primer puesto en la fase regular, y aunque Hurricanes y Jaguares fueron difíciles de superar en la semifinal y la final, respectivamente, siempre los miembros de Crusaders siempre se sintieron campeones. Richie Mo’unga, Jack Goodhue y Sevu Reece se destacaron entre los backs, mientras que el pack “Rolls Royce”, como fue apodado por el entrenador de los All Blacks Steve Hansen en una oportunidad, hizo lo que tenía que hacer adelante. Tras manifestar sus intenciones de convertirse en el sucesor de Hansen en los All Blacks, Robertson tuvo reuniones al respecto en noviembre. No quedó elegido. ¿Buena noticia para Crusaders y mala para los All Blacks? La historia lo dirá.
Este año: Robertson estará de vuelta, pero Kieran Read, Ryan Crotty, Owen Franks, Matt Todd, Sam Whitelock y Jordan Taufua se han despedido de una franquicia a la que le dieron muchísimo. Son grandes los jugadores, por no hablar de experiencia, que Crusaders pierde en 2020. Afortunadamente, hay pocas canteras de talento tan ricas como las de los 10 veces campeones. Robertson contará con tropas nuevas para moldear a su manera, y aún cuenta con un hombre clave en Mo’unga en torno a quien coordinará el plan de juego. El debate del nombre ya está resuelto -cambió el logo, pero el nombre se mantiene intacto-, así que el foco debería estar puesto en el rugby y en el intento de conquistar un cuarto título consecutivo durante los próximos meses. El calendario ha sido bondadoso; Crusaders no tendrá que dejar Nueva Zelanda hasta la séptima fecha, y entonces sólo jugará de visitante contra Sunwolves en Tokio, de manera que tienen excelentes chances de afianzarse en la temporada desde el principio. Pero no cabe ninguna duda de que éste será el mayor desafío de Robertson en Christchurch. También hay que preguntarse: ¿Al entrenador ya le queda chico el equipo al que le devolvió la gloria con creces?
Partidos: Waratahs [L], Chiefs [V], Blues [V], Highlanders [L], Fecha libre, Reds [L], Sunwolves [V], Hurricanes [L], Highlanders [V], Blues [L], Fecha libre, Rebels [V], Jaguares [L], Stormers [L] , Hurricanes [V], Lions [V], Sharks [V], Chiefs [L]
Resultado esperado en la conferencia: Segundo

HIGHLANDERS
Entrenador: Aaron Mauger.
Capitán: James Lentjes.
El año pasado: Highlanders se metió en cuartos de final con una victoria con punto bonus en la Fecha 18, luego de una temporada inconsistente en la que nunca logró entrar en ritmo. Dos victorias al principio de la campaña fueron rápidamente sucedidas por cinco derrotas y un partido cancelado (vs. Crusaders) antes de que lograra enderezar el barco con tres triunfos y un empate en los siguientes cuatro partidos. Pero luego volvió a resbalar, y sólo fue gracias a la paliza de 37 puntos que le propinó a Waratahs que pudo extender la temporada una semana más, a pesar de haber ganado dos partidos menos que Lions (noveno lugar). Tuvo una buena noticia con el surgimiento del apertura Josh Ioane, quien fue convocado para debutar en los All Blacks contra Tonga más adelante en el año. Ioane demostró ser un buen apertura, pero a Highlanders le faltó el tercera línea Liam Squire, quien jugó tres partidos en toda la temporada, y tampoco contaron siempre con los All Blacks Ben Smith y Waisake Naholo, quienes jugaron apenas nueve y ocho partidos cada uno.
Este año: Muchos jugadores internacionales de gran nivel dejaron el Super Rugby en sus 15 franquicias, y Highlanders tendrá un gran desafío de reconstrucción en 2020. Se fueron: Ben Smith, Squire, Naholo, Jackson Hemopo, Luke Whitelock, Elliot Dixon, Tevita Li, Matt Faddes y Tom Franklin; cada uno de ellos hizo una contribución duradera en una franquicia que fue exitosa durante la última década. Afortunadamente, el medio scrum de los All Blacks Aaron Smith sigue en el equipo y será clave para continuar el legado de “hermandad” de sus ex compañeros junto al capitán James Lentjes, Rob Thompson y Liam Coltman, además del destacado Shannon Frizell y Dillon Hunt. Mitchell Hunt, ex Crusader, baja para presionar a Ioane, aunque Mauger ya ha dado a entender que este último podría jugar de 12 o de 15 en un sistema con dos conductores que ya se vio en el rugby neozelandés en otros equipos en 2019. Pero seguramente habrá un período de ajuste para las nuevas tropas, y el tiempo que le lleve adaptarse al Super Rugby seguramente será el factor clave que determine la clasificación de Highlanders a la postemporada.
Partidos: Fecha libre, Sharks [L], Brumbies [V], Crusaders [V], Rebels [L], Bulls [V], Jaguares [V], Lions [L], Crusaders [L], fecha libre, Chiefs [L], Hurricanes [V], Reds [V], Blues [L], Chiefs [V], Hurricanes [L], Sunwolves [L], Blues [V]
Resultado esperado en la conferencia: Quinto

HURRICANES
Entrenador: Jason Holland.
Capitanes: TJ Perenara, Dane Coles.
El año pasado: Ningún equipo despedirá con tanta alegría el sistema de conferencias como Hurricanes. Volvió a ser víctima de la inequidad del formato tras terminar cuartos en la tabla, a pesar de que su suma de 53 puntos sólo fue inferior a la de Crusaders. Tras despachar a Bulls en cuartos de final, Hurricanes cayó por poco ante los campeones reinantes en Christchurch; Crusaders se impuso 30-26 en un partido digno de una final. Por lo demás, Hurricanes gozó de una temporada regular estelar a pesar de las diversas ausencias de los All Blacks y conquistó 12 triunfos, uno más que los eventuales tricampeones. Volvió a jugar con un rutilante rugby ofensivo, y se metió entre los tres primeros en tries, metros de carrera, quiebres sin tackle y tackles realizados; Ngani Laumape y Ben Lam marcaron 13 y 9 tries en el año, respectivamente. La defensa de Hurricanes también fue sólida; la única falla sería el hecho de que salió empatado como el cuarto equipo con más penales cometidos.
Este año: Estarían viviendo en una isla desierta si no se enteraron de que Beauden Barrett dejó la franquicia que lo hizo famoso para jugar en Auckland. Su ausencia dejó un vacío del tamaño de un dos veces jugador del año de World Rugby en Wellington, vacío que no logró llenar cuando Barrett descansaba en 2019. Dicha responsabilidad volverá a caer en Fletcher Smith o Jackson Garden-Bachop, mientras que el estelar ala Ardie Savea se perderá al menos el primer mes del torneo. Hurricanes igualmente tendrá mucho talento en el plantel, pero existe la sensación de que podría faltarle fuerza sin Barrett e, inicialmente, sin Savea. Los capitanes TJ Perenara y Dane Coles siguen estando entre los mejores del mundo en sus posiciones, mientras que Vaea Fifita apenas ha mostrado todo su potencial. Además, Hurricanes tiene toda clase de potencia por los costados. Jason Holland lleva pocos meses como entrenador, así que el hecho de que Hurricanes arrancará la temporada de visitantes en Ciudad del Cabo y, luego en Buenos Aires, podría ser una bendición. Si logra sumar seis puntos en esos partidos, los interrogantes que puedan estar dando vueltas sobre su capacidad de competir podrían evaporarse.
Partidos: Stormers [V], Jaguares [V], Sharks [L], Fecha libre, Sunwolves [L], Blues [L], Chiefs [V], Crusaders [V], Bulls [L], Brumbies [V], Blues [V], Highlanders [L], Fecha libre, Chiefs [L], Crusaders [L], Highlanders [V] Reds [V], Waratahs [L].
Resultado esperado en la conferencia: Tercero


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