‘El entorno más hostil en el que probablemente estará’: Simmons regresa a Philadelphia

Hace diez días, la idea de que Ben Simmons regresara a Filadelfia y jugara un partido era inconcebible.

Los Brooklyn Nets acababan de jugar contra LA Clippers y Simmons se veía completamente fuera de sí: tímido, incómodo, inseguro de su papel en el equipo. Los Nets vencieron a los Clippers 110-95, pero Simmons apenas fue una nota al calce en el marcador, terminando con dos puntos en 14 minutos ineficaces.

La noche siguiente contra Los Angeles Lakers, Simmons fue un descarte tardío por un dolor en la rodilla. Tan tardío que pasó 10 minutos a puerta cerrada después del partido con el gerente general de los Nets, Sean Marks, y los dos discutieron cómo Simmons necesitaba comunicarse mejor para evitar que se repitiera la situación.

Pero Simmons ha emergido de esa reunión con Marks y de ese terrible fin de semana en Los Ángeles, jugando su mejor básquetbol en años.

Después de no poder anotar en doble dígito en ninguno de sus primeros nueve juegos, Simmons ha anotado 11, 15 y 22 puntos en los últimos tres juegos de los Nets, incluido un eficiente 11 de 13 de campo en la victoria del domingo contra los Memphis Grizzlies. Su defensa ha comenzado a parecerse a su excelencia anterior, y su búsqueda de rebotes tiene algo de entusiasmo. Incluso su comportamiento en la cancha ha mejorado.

Es exactamente el tipo de progresión que Simmons y los Nets esperaban esta temporada. La mejor introducción posible a la avalancha de abucheos y emociones que enfrentará cuando pise la duela para jugar en el Wells Fargo Center el martes (7:30 p. m. ET) para jugar en su primer partido contra su ex equipo desde una salida desordenada que estropeó toda la temporada pasada.

Y, sin embargo, nadie, ni siquiera Simmons, puede decirle cómo reaccionará una vez que ingrese a la arena y se enfrente a sus ex compañeros de equipo, y a una multitud familiar ansiosa por darle la bienvenida.

“Mi mente me dice: ‘Ve y sé tú’”, dijo Simmons a ESPN. “Pero luego mi cuerpo está tratando de ponerse al día. Así que siento que estoy progresando cada día, cada juego. Solo estoy construyendo”.

“Todavía estoy tratando de conseguir un ritmo, encontrar mi ritmo. Es fácil ser como… antes de la lesión, yo era uno de los mejores defensores (en la liga), y ahora, tengo que volver a aprender muchas cosas, reconstruir. Lleva tiempo, pero se avanza”.

Simmons continúa trabajando con un terapeuta sobre cómo abordar desafíos como el juego del martes por la noche, pero no ha hablado mucho sobre su salud mental más allá de una aparición en el podcast de su excompañero JJ Redick durante la pretemporada.

“Fue agradable sacar eso de mi pecho”, dice sobre la aparición del podcast. “Porque fue difícil cuando estaba lidiando con eso, y todavía es cosa de día a día”.

El martes será su mayor desafío hasta el momento.

“Probablemente sea el entorno más hostil en el que probablemente estará”, dice el entrenador de los Nets, Jacque Vaughn. “Y superar este obstáculo sería monumental para saber dónde está ahora y volver a la forma a la que quiere volver”.

Simmons regresó a Filadelfia como miembro de los Nets el 10 de marzo, solo un mes después del canje que lo sacó de la franquicia que lo había seleccionado como el número 1 en el draft de 2016. Pero esa noche no estaba en uniforme. E incluso eso fue incómodo e intenso.

“Fue un suplicio desde el momento en que salimos del hotel”, dijo el compañero de equipo de los Nets, Patty Mills. “Tuvimos que tomar otro camino para salir del hotel, luego la gente estaba siguiendo nuestro autobús”.

Dentro de la arena, los fanáticos le dieron una serenata a Simmons con abucheos y cánticos llenos de improperios en cada oportunidad. Había seguridad adicional alrededor del banquillo de los Nets, guardias adicionales en cada sección. Mills, que conoce a Simmons desde que era un adolescente prodigio en su Australia natal, permaneció a su lado protectoramente durante toda la noche.

“Lo que siempre le he dicho es: ‘Eliminemos el baloncesto por el momento y veamos quiénes son las personas que realmente te apoyan’”, dice Mills. “Creo que, lamentablemente, no tuvo suficiente de eso por lo que vi desde lejos. Entonces, para ese juego, solo quería asegurarme de que tuviera ese apoyo. Pase lo que pase, estoy allí. Literalmente por tu lado”.

Los Nets se arriesgaron con Simmons en el intercambio que envió a James Harden a Filadelfia porque creían, o al menos esperaban, que encontraría su camino superando los problemas mentales y físicos que han descarrilado sus últimas dos temporadas.

También creían que tenían la infraestructura adecuada para apoyarlo.

“Es una parte central de nuestro equipo”, dice Marks. “Apoyar a Ben y tener una verdadera asociación con Ben… lograr que juegue al nivel del que es capaz es fundamental para que este equipo tenga éxito. Eso es en la cancha, fuera de la cancha, todo. Física, emocionalmente, todo. Él tiene la capacidad de hacer que mucha gente sea mejor”.

En otras palabras, los Nets cuentan con él, lo cual no siempre es fácil de hacer.

“Hubo momentos en los que me sentí rápido, rápido, fuerte”, dice Simmons. “Pero es como una montaña rusa. Tiene altibajos. Y depende de mí. Tengo que permanecer con eso, ser constante y seguir adelante”.

Vaughn, quien lleva 10 juegos como entrenador en jefe después de la partida de Steve Nash el 1 de noviembre, se aseguró de reunirse con Simmons mientras el equipo estaba de gira la semana pasada.

“Realmente he estado tratando de aprender sobre él y lo que necesita”, dice Vaughn.

Si el equipo hubiera estado en casa, Vaughn dice que habría invitado a Simmons a su casa para ayudar a establecer la confianza. Pero debido a que el equipo estaba de viaje y la presión sobre ambos para cambiar las cosas era tan urgente, lo invitó a su habitación de hotel en Sacramento para hablar antes del partido.

“A veces pienso que los muchachos solo quieren ser escuchados”, dice Vaughn. “Entonces, para que yo lo escuche, sobre dónde quiere llevar su juego, que él cree que va a volver a tener un nivel totalmente defensivo. Escuchar esas palabras significa que vamos a trabajar en ello juntos”.

El desafío para Vaughn es ganarse la confianza de su jugador de una manera que no anteponga las necesidades de Simmons a las del equipo. Para construir su relación sin dañar su credibilidad con los demás.

Si Simmons quiere ser titular, ya que jugó 282 de los 287 partidos de su carrera, tiene que ganarse esos minutos.

Si Simmons quiere estar en las alineaciones de cierre, tiene que mostrar la habilidad de hacer tiros libres bajo presión.

“Le dije: ‘Siempre haré lo mejor para el grupo’”, dice Vaughn. “Ese es mi trabajo como entrenador. No estoy tratando de acurrucarme con él para ganarme su confianza. Es más, soy consistente con mi enfoque con él todos los días. Y entonces él ve lo que hace la consistencia”.

Vaughn trajo a Simmons de la banca después de que regresara de una lesión en la rodilla que obligó al jugador de 26 años a someterse a una terapia de plasma rico en plaquetas en dos ocasiones distintas.

Mientras estuvo fuera, los Nets habían tenido éxito con Nic Claxton en el cuadro titular. Así que Vaughn quería quedarse con lo que había funcionado en lugar de volver a poner a Simmons como titular. Pero eso significó mudarlo a la segunda unidad y que jugara como centro suplente, algo que nunca había hecho en su carrera. Fue incómodo y un golpe a su confianza.

Luchó. Pero la reunión con Vaughn pareció despejar el aire.

“Le dije que quería verlo hacerlo extremadamente bien y que viera lo que hace la consistencia”, dice Vaughn. “Ha mejorado en eso, ya sea lanzando tiros libres adicionales, haciendo su trabajo de vitaminas de manera constante y a un ritmo que reproduce el juego.

“El trabajo vitamínico es tu retoque diario con tu entrenador individual. Los tiros que puedes meter en el juego, los temas que podría darle al entrenador para que los trabaje. Practicar esas cosas para que se trasladen al juego, y tomándolas en serio, porque es importante que tus compañeros te vean en ese ambiente trabajando”.

Desde ese fin de semana decepcionante en Los Ángeles y las reuniones con Marks y Vaughn, Simmons promedia 16 puntos, 7 rebotes y 5 asistencias, cerca de los promedios de su carrera en las tres categorías, en 29 minutos por juego mientras los Nets tuvieron marca de 2- 1.

Sin embargo, quizás lo más importante fueron los tiros libres que hizo al final de la victoria en tiempo extra contra los Portland Trail Blazers. Portland había copiado lo que los Atlanta Hawks habían hecho con tanta eficacia en la serie de playoffs de la Conferencia Este en 2021 que envió toda esta situación a una espiral: cometer una falta intencional contra Simmons y desafiarlo a hacer tiros libres.

Fue un desafío directo.

“No me inmuté y no miré a mis entrenadores. Lo miré a él y no tuve idea de sacarlo”, dice Vaughn. “Eso es parte de la confianza entre él y yo, que estamos construyendo”.

Simmons anotó tres de cuatro intentos.

“Eso fue enorme para él”, dice Vaughn.

El martes por la noche en Filadelfia también será enorme. No hay forma de saber si Simmons está listo para todo lo que tendrá que enfrentar. Tampoco hay forma de saber cómo reaccionará.

“En general, no hay mucho que puedas decir”, dice Simmons. “A menos que tú mismo hayas tenido una experiencia como esa”.

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