FUTBOL – Los atrevidos suplentes de Southgate meten a Inglaterra en la final de la Eurocopa 2024 a último momento

DORTMUND — Gareth Southgate por fin rompió el patrón. La semifinal de la Eurocopa 2024 de Inglaterra contra Países Bajos amenazaba con escapársele de las manos de la misma manera que sus eliminaciones anteriores del torneo desde que el técnico de 53 años asumió el cargo en 2016.

Tras ser dominados en un primer tiempo que acabó empatado 1-1, el técnico neerlandés Ronald Koeman cambió su planteo en el entretiempo con el ingreso de Wout Weghorst, cerrando los espacios que Bukayo Saka, Phil Foden y Kobbie Mainoo habían estado explotando y planteó una disyuntiva diferente para Inglaterra y Southgate.

Por un momento, los desconcertó. Inglaterra remató nueve veces al arco en la victoria por 2-1 del miércoles, pero nunca entre el minuto 41 y el 87. Southgate esperó mucho tiempo antes de mover su ficha.

Los recuerdos de Croacia en 2018, Francia en 2022 e incluso la final anterior de la Eurocopa entre medio -que Inglaterra perdió por penales- empezaron a resurgir mientras Southgate parecía incapaz de revertir el impulso que se alejaba de su equipo.

Las conversaciones que mantiene al costado de la cancha con su ayudante de confianza Steve Holland pueden parecer interminables. No hay duda de que otros entrenadores son más proactivos, incluso más instintivos.

Los cambios de Southgate salvaron a Inglaterra

Pero después de verse prácticamente obligado a introducir a Luke Shaw en el entretiempo debido al problema en la ingle de Kieran Trippier que lo pone en duda para la final del domingo, el doble cambio de Southgate a 10 minutos del cierre finalmente fue audaz.

Harry Kane es el máximo goleador histórico y capitán de Inglaterra, pero a pesar de haber convertido el penal en el primer tiempo que compensó el golazo inicial de Xavi Simons, estuvo flojo, cansado y demasiado fácil de marcar. Southgate sugirió después que la entrada de Denzel Dumfries sobre Kane, que provocó el penal, había hecho mella en el delantero.

Foden también quedó sumido en el malestar general, pero había sido muy peligroso en el primer tiempo, con un remate despejado sobre la línea antes de pegar en el palo con un remate a distancia. Sacar a ambos por Ollie Watkins y Cole Palmer no fue una decisión fácil dada su reputación y categoría, pero fue la correcta.

Palmer disparó por encima del arco en el minuto 88, pero luego le hizo un pase inteligente a Watkins, quien dio vuelta a Stefan de Vrij y pateó un impresionante remate que superó al arquero neerlandés Bart Verbruggen y entró pegado al poste derecho. Delirio total.

En algún momento de la vorágine, Southgate reaccionó dando entrada a Conor Gallagher y Ezri Konsa para aguantar el tiempo añadido y desatar más escenas de júbilo en el tiempo completo. Después de permitir que los jugadores fueran los protagonistas ante la eufórica afición inglesa, Southgate se tomó un momento para festejar apasionadamente delante de ellos.

Southgate y la presión de Inglaterra en esta Eurocopa

Ésta ha sido una campaña empañada por problemas físicos desde el principio, y fuertes críticas de los aficionados durante todo el torneo. Ahora, la cerveza se lanzaba al aire, no a Southgate.

“Todos queremos que nos quieran, ¿verdad? Cuando estás haciendo algo por tu país y eres un inglés orgulloso, cuando no sientes ese respaldo y todo lo que lees son críticas, es duro”, dijo Southgate después del partido. “Poder celebrar una segunda final es algo muy, muy especial. Sobre todo, para los hinchas que viajan.

“La afición que nos acompaña es increíble, el dinero que gastan, el compromiso de hacerlo… Poder darles una noche como ésta -y les hemos dado unas cuantas a lo largo de los últimos seis años, desde Rusia en adelante- significa mucho. Si no hubiera estado en el césped, lo habría estado viendo, celebrándolo como ellos”, sostuvo.

“Somos almas gemelas en muchos sentidos. Por supuesto, soy yo quien tiene que elegir un equipo. Poder darles una noche como la de hoy es muy, muy especial“, agregó.

Los primeros 45 minutos de Inglaterra fueron los mejores que jugaron en todo el torneo. Es cierto que el listón estaba bastante bajo tras una serie de actuaciones decepcionantes, pero los ingleses mostraron energía y dinamismo después de que el soberbio gol de Simons en el minuto siete pusiera arriba a Países Bajos.

El gol del empate de Kane llegó mediante un penal que sólo podría haberse dado en la era del VAR, pero a Inglaterra le valió hasta que Países Bajos cerró el partido, haciendo de éste un encuentro similar a los asfixiantes duelos de Inglaterra contra Dinamarca, Eslovenia, Eslovaquia y Suiza en particular.

“En el segundo tiempo, ellos jugaron con un 3-4-3, así que no pudimos ser tan incisivos, pero mantuvimos muy bien la pelota y los hicimos correr”, afirmó Southgate. “Quizá al final, eso es lo que los cansó y resultó decisivo en el gol que marcamos. Pasaron muchas cosas en el partido. Al final, son los jugadores los que toman las decisiones en la cancha, y lo hicieron muy bien”, añadió.

Por supuesto, el ciclo sólo se romperá de verdad si Inglaterra logra completar la misión y conquistar su primer título masculino importante desde 1966. No se enfrentó a una selección de Países Bajos como las de antes, e Inglaterra volvió a beneficiarse de un sorteo más benévolo. España, su rival en la final, parece en condiciones de plantearle a Inglaterra su partido más difícil del verano.

Le preguntaron a Southgate por las posibilidades de ganarle a España. “Primero tendremos que quitarles la pelota”, comenzó su respuesta.

Sin embargo, después de haber estado buscando respuestas durante todo el torneo (cambiando tres veces el socio de Declan Rice en el mediocampo, pasando de un sistema de cuatro atrás a una defensa de tres hombres), Southgate encontró la solución en el momento justo.

Puede que haya sido algo puntual. Las críticas contra él persistirán, a pesar de un balance que ahora reza: semifinal, final, cuartos de final, final. Pero Inglaterra ahora está en una posición en la que Southgate sólo necesita acertar una vez más para alcanzar la inmortalidad.

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